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(Opinión): ¿Cuál fue el aporte del recientemente fallecido percusionista Joe Cuba?

Gilberto Calderón (el nombre real de Joe Cuba) no era percusionista veloz o de gran técnica, ni tampoco un prolífico compositor o versátil arreglista. Su mérito y justificada fama radicó en otras cualidades que tienen que ver con la calidad musical y la visión y eficacia comercial.

En primer lugar, podemos abonarle a este hijo de inmigrantes puertorriqueños que era un brillante unificador de talentos. Fue así como buscó y convocó en 1954 jóvenes muy prometedores que aceptaron su jefatura, para fortalecer en Nueva York, la época dorada de los grupos de música del Caribe.

La figura cimera del canto de su grupo fue durante diez años Cheo Feliciano, que ingresó por recomendación del mismísimo Tito Rodríguez. También contribuyeron sensiblemente Jimmy Sabater (hoy eterno resentido de Joe Cuba) en el timbal, en la composición y con su voz. No hay que subestimar a Willie Torres como cantante, quien tendría después honrosa trayectoria con José Curbelo y Las Estrellas Alegre, que empezó por ayudar a componer y por cantar ‘To Be with You’, uno de los primeros éxitos del Sexteto.

Otros invitados a conformar la nómina original de Joe Cuba fueron el idóneo vibrafonista Tommy Berríos, con el cual el grupo tomaba un colorido sugerente y distintivo, y además la trascendental incorporación del pianista, arreglista y compositor solvente que se reconocía en Nick Jiménez, también puertorriqueño como el anterior y Jules ‘Slim’ Cordero, el bajista neoyorquino, quien en otras etapas fue reemplazado por el curtido maestro Bobby Rodríguez.

Reparto adecuado y variado

Otro acierto de Joe Cuba lo constituyó el repertorio vibrante de bugalús, pachangas, guarachas o sones disparados, todos ellos ritmos frenéticos para el baile, que sabía matizar oportunamente con un delicioso  chachachá o cautivantes boleros chá, como ‘Quisiera yo tener’, o el más famoso de todos: ‘Mujer Divina’, del compositor Héctor Rivera y cantado por Wilie Torres.

Muchos fueron los números lanzados y pegados de inmediato: Bang Bang, Alafia, La Malanga brava, I’ll Never go back to Georgia, (más conocido como El Pito), atribuido a Jimmy Sabater; Ariñarara, El Hueso, Aprieta y Siempre sea, del mismo Joe Cuba.

Otros números muy fuertes fueron: Mambo of the times, (Nick Jiménez), Salsa y Bembé, y algunos sacados de la influencia de la música cubana como Oriente, A las seis, Yo vine pa’ver, Cachondea y la chispeante Clave mambo, compuesta por Tito Puente y encendida por Joe Cuba y sus secuaces.

Vínculo entre dos razas y dos culturas

Gilberto Calderón nació en Nueva York el 22 de abril de 1931 y se prestó feliz para unir dos mundos musicales como el de los latinos y el de los estadounidenses, especialmente los negros.”Yo me siento dichoso de haber nacido latino, porque me dio la oportunidad de enseñar que somos distinguidos y tenemos una cultura que es una cosa increíble”.

Por eso pudo adentrarse desde los años 60 con el bugalú y la pachanga, con una visión adelantada y progresista, que le permitió ofrecer una síntesis latina de lo que podía gustar en la música fiestera. Hay que recordar que eran los tiempos del boom del rock and roll y del twist, y que los latinos también se gozaron de oído esta música anglosajona, aunque no los cautivaba para el baile.

Joe Cuba (quien aprendió de Victor Pantoja, Santos Miranda y lo pulió nada menos que Carlos ‘Patato’ Valdés) no tenía gran virtuosismo en los cueros, pero poseía una cualidad muy apreciada como era la constancia de marcante del ritmo y además que aceptaba sumisamente las indicaciones que le hicieron sus maestros, tales como el gran pianista puertorriqueño Noro Morales en los años 40, luego Marcelino Guerra (Rapindey), y después con el Conjunto Alfarona X, en el que él comenzó a tener mando.

Grupo pequeño compitiendo con los grandes

Otro cálculo que le salió acertado fue la experiencia de conformar un pequeño grupo pero feroz y con ganas de estremecer el ambiente.

En cambio de entrar a formar otra gran orquesta para competir con la de Machito, Tito Puente o Tito Rodríguez, Calderón formó un núcleo pequeño partir de los restos dejados por el Sexteto de Joe Panama, cuando este se retiró como pianista y para no tener problemas legales y presentarse con un nombre de impacto, Catalino Rolón recomendó bautizarlo como The Joe Cuba Sextet.

Esta unión musical lució desde el comienzo muy efectiva ya que sus alegres componentes tocaban como bestias y además tenía la ventaja de ser más económico que una gran banda y con facilidad de trasporte a cualquier sitio de la gran ciudad.

Cuando se retiró Cheo Feliciano -después de diez años de triunfos para irse detrás de las ofertas de Pacheco y Masucci-, y hacerse solista, Jimmy Sabater y Willie Torres ganaron preponderancia interna y son otras voces interesantes para mostrar a sus seguidores. En algún momento estuvo también fugazmente una gran figura como el diestro improvisador Chivirico Dávila.

Su impacto continental fue tan grande que su estilo y bravura influyó sobre grupos como New Swing Sextet, Las Siete Potencias, Son Borticua y El Carabalí de los Estados Unidos, El Sexteto Latino Moderno de Bogotá y El New York Sextet en Medellín y más notorio aún sobre Venezuela, donde siguieron su ejemplo El Grupo Mango, Cadáver exquisito, el maestrazo Alfredo Naranjo y su Guajeo, y El Sexteto Juventud de Tabaco, aunque no tuviera vibráfono.

Todo tiene su final

Quedan no más que recuerdos lejanos, pues Joe Cuba decayó lastimosamente desde hace más de veinte años, cuando su grupo era un pálido reflejo de un pasado luminoso y eso pudimos constatarlo cuando le entrevistamos en el Teatro Jorge Eliécer Gaitán de Bogotá en el año 1996, con una pobre asistencia y un espectáculo de precaria categoría.

Trató de regresar a los escenarios, hubo reencuentros emotivos con las viejas figuras, pero todo se truncó cuando sufrió una fuerte caída que le dañó la cadera y señaló el declive final al infectarse en su tratamiento.

Para entonces ya era una leyenda inamovible y seguía en las mentes la poderosa imagen que habían forjado sus miembros originales. No obstante los esfuerzos, en verdad, era un imposible restituirla a cabalidad.

Todo acabó para este lider musical el 15 de febrero del 2009. Gracias por lo oído, lo bailado, lo gozao, Joe Cuba.

Fuentes: Intercambios con Richie Briñes, Carlos Deyvi Velásquez y Sergio Santana.

- [Fuente Original]

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